THE BLOG

20
Dec

Is the pen mightier than the pad?

The keyboard is out and the touch screen is in!

Ever since the Sumerian cuneiform (and most probably long before), the pen, in some form or other, has been a preferred tool of communication: portable, reliable, and fitting perfectly into our opposable thumb grip. But in recent times, the pen has met fierce competition, first by the typewriter, then by the computer keyboard and now by touch screens. As with other tales of technological progress, the history of writing is one long account of skills turning obsolete: Rune carving, illumination, calligraphy, joined-up writing, touch typing (using all ten digits). And now the ubiquitous QWERTY keyboard is being replaced with a touch sensitive piece of glass!

As the world is turning digital, the handmade scribbles are relegated from all areas of importance. My high-school son and daughter are doing their math assignments in Word (!), fiddling endlessly with the Equation Editor. And they have long ago abandoned handwritten letters in favour of emails, texting and social media updates. In fact, receiving a handwritten message from anyone but yourself is rare. And soon we might forget how to hand draw legibly and expressive at all.

But maybe it is too early to retire our faithful companion just yet. The Livescribe smartpen seeks to bridge the brave new digital world and the lost realm of personal scribbles. Using special dotted paper and an embedded infrared camera the pen stores your strokes in a digital image format. It still falls short of making the transition to printed text seemlessly, but with a little improvement in pattern recognition and a couple of nifty software applications to expand the usability, I will gladly push aside the mirror-bright slate and pick up my trusty smartpen in a firm grip.

handwritten-code.png

13
Dec

A wireless smartpen

My “old” Livescribe Pulse™ smartpen gave up on me – well, sort of.

Pulse (left) and Sky (right)

My old Pulse™ (left)
and new Sky™ (right)

Actually the smartpen still works, but the built-in display is done for. I can consequently write an hour of digital notes (incl. audio) only to discover, that the pen has been switched off all the time :-(.

This left me with a nice excuse for getting my hands on the latest generation of Livescribe offsprings: The Sky™ Wifi smartpen. Which I did yesterday.

I kind of liked the sleek metal-body of the Pulse™, and the cheep plastic look-and-feel of the Sky™ Wifi (identical to the Echo™ design) is rather disappointing in comparison. I guess it is due to a price-production optimisation, but still, it is a pity. The OLED display  seems to be identical to the broken one on the Pulse™. Hopefully that one was an outlier!

The most remarkable feature of the Sky™ pen is, of course, the built-in wifi which seamlessly synchronises your scribbles and recordings with the cloud. Connecting to a hotspot and synchronising a note works like a charm!

I have preciously written about the partnership between Livescribe and Evernote, With the Sky™ pen, Livescribe is going all in giving up on their desktop application. Gone is the cradle and the USB cord (except when recharging) and no more pencast notes saved on the computer, you left behind! Your notes go directly to your Evernote account. And when you click on an uploaded note, it is automatically “replayed” by the integrated (HTML5-based) Livescribe Player. A neat and logical development of the whole concept.

But it does leave us “long time users” with an inconvenience. I have to either leave my old Pulse™ notes in the Livescribe Desktop environment (on the computer), in the MyLivescribe account archive (but for how long will that live?) or export them from the desktop application to Evernote as either PDF pencasts or PNG images; where they can rest side by side with my new Sky™ notes. Except the old and the new notes are not compatible:

  • The old Pulse™ notes cannot be replayed in the Livescribe Player (Livescribe assures us that they are working on it)
  • The new Sky™ notes cannot be turned into PDF pencasts (this feature is promised in Q1 2013)
  • There is no easy way of embedding the Sky™ notes in a blog-post (as it it possible with the “old” notes),

And what about the MyScript application from VisionObject that turn your handwritten notes into printed text? The Sky™ notes cannot be opened in MyScript. Hopefully a solution for this is also in the pipeline.

“I’ve got no strings to hold me down”

So, in order to make the big, wireless leap forward, Livescribe apparently had to step back on several of the features that bridge the digital and the analogue worlds (embedding, OCR, PDF). But apart from these small wantings, the Sky™ Wifi smartpen is a promising next step in controlling the Internet with your signature. All we need now is a Sky™ SDK to spark the development of a plethora of new applications. Synchronising your notes wirelessly is of course handy. But instantly launching all kinds of cloud services just by scribbling a few words on paper, that would be terrific!

Just for the record: I have no affiliation with neither Livescribe nor Evernote, and I have purchased my smartpens for retail prices.

21
Nov

The future of schools…

On November 21, I gave the following presentation for Trendbureau Overijssel in Zwolle, the Netherlands.

[prezi id=”yglo27-hsl0e” width=”560″/]

Press ‘Start Prezi’. Use the arrows to follow the presentation, zoom in/out with the magnifying glasses (right), or point & click on any detail. View best in ‘Full screen’ mode.

The following YouTube videos highlight the transformation process of 12 schools in the municipality of Gentofte, North of Copenhagen, Denmark during 1999-2008:

Hellerup School
Head Teachers
Teachers
Teaching
Children
Reading Brains & Folding Tables
13
Jan

E-bøger (NOOK Color)

I min første-måned-evaluering af NOOK Color nævnte jeg, hvordan man kan låne e-bøger på folkebibliotekerne via sitet ebogsbiblioteket.dk og i samme åndedrag, at jeg ikke var imponeret over udvalget af bøger.

http://storify.com/alstrupnext/e-b-ger-nook-color-1

15
Aug

NOOK Color

Så er den første måned med min NOOK Color til ende. Jeg købte den i en Barnes & Noble boghandel i Seattle vel vidende at e-bogsudbudet og de hertil hørende tjenesterne endnu er meget begrænset i Europa for ikke at tale om i Danmark. Alligevel vovede jeg pelsen. Dels skal man jo starte et sted og dels lægger NOOK Color sig et sted mellem en simpel e-læser og en egentlig tablet-computer (både funktions-, vægt- og prismæssigt).

Mere end en e-bogs læser

NOOK Color koster en tredjedel mere end Kindle 3 eller den sort-hvide NOOK, så hvad retfærdiggør egentlig at investere i dén fremfor de billigere alternativer? NOOK Color er faktisk en ægte Android tablet med en 7” LCD berøringsskærm i farver, som blot er udstyret med en særlig B&N klon af Froyo (Android 2.2). Den har en indbygget webbrowser, en PDF læser, en medie-afspiller (.mp3 og .mp4 format). Den vejer godt 400g – omtrent det samme som en standard roman – noget mere end Kindle, men mindre end f.eks. iPad 2.

NOOK’en har WiFi men ikke 3G, så man skal altså være i nærheden af et brugbart trådløst netværk for at udnytte netmulighederne. Det kan jeg leve med – jeg kan godt undertrykke behovet for at købe en bog, mens jeg står på stranden i Tisvildeleje eller køre i bus mellem Ballerup og Glostrup (er der for øvrigt ikke WiFi i S-busserne?). Om galt skulle være kan jeg bruge min telefon som hotspot.

Man bladrer i en bog ved at røre let ved højre eller venstre kant af skærmen – eller ved at swipe (bladre) med fingeren på tværs af skærmen. Det fungerer fint og når man ikke vil læse mere, lægger man bare NOOK’en fra sig, så slukker den selv og husker i øvrigt, hvor man kom til. Man kan lave understregninger og noter i bøgerne med det indbyggede tastatur og slå ord op i den indbyggede ordbog eller i Wikipedia. Mange foretrækker skærm med e-ink, som i Kindle, SONY og den sort-hvide NOOK. E-ink har rigtig god kontrast og reflekterer lys på omtrent samme måde som papir. Jeg har nu aldrig haft problemer med at læse fra en LCD computerskærm og det giver jo muligheden for at nyde publikationer med farver og websider, som e-ink læserne jo ikke kan tilbyde.

Apps

Selvom man ikke kan hente og installere apps fra Android Market, har B&N et lille, blandet udvalg af apps – ikke imponerende, men det vokser vel stille og roligt.

Blandt mine favoritter er en meget enkel e-mail app, som fungerer fremragende sammen med GMail (IMAP-understøttet, så den holder styr på mine etiketter), Pulse til at håndtere nyhedsstrømme (rss) og en aldeles glimrende Evernote app, der giver adgang til alle mine noter, web-klip, PDF-filer og pencasts enten direkte fra nettet (via WiFi) eller automatisk synkroniseret til NOOK’ens SD-kort. Og ja, man kan også spille Angry Bird på NOOK Color 😉

Køb af e-bøger

I modsætning til Amazon er Barnes & Noble forholdsvis uinteresseret i det europæiske marked. Derfor kan NOOK og NOOK Color slet ikke købes uden for USA og det er i princippet heller ikke muligt at købe nye bøger og magasin abonnementer til e-bogs læseren på denne side af Atlanten. Amazons Kindle har også stærke begrænsninger på, hvad man kan købe i Europa. Den britiske og tyske (men ikke den franske) Amazon butik har et udvalg af e-bøger, men altså kun hvis man bor i hhv. Storbritannien og Tyskland.

Amazon og BN håndhæver begrænsningerne på hver deres måde:

  1. Amazon kræver at ens faktureringsadresse er i USA (eller Storbritannien) for at man kan gennemføre købet. Man kan efter sigende bare oprette en USA eller UK adresse på sin konto. Det fungerer problemløst, så længe man ikke skal have sendt varerne fysisk til sig. Der findes også en net-tjeneste, www.usunlocked.com, som tilbyder at levere en faktureringsadresse i USA. Men det har jeg altså ikke testet.
  2. BN kigger på om IP-adressen i købsøjeblikket er i USA. Det er lidt mere tricky at omgå. Enten skal man alliere sig med nogen i over there, som kan trykke på Buy-knappen eller man kan anvende et IP-shield, dvs. et stykke software, der maskerer ens lokation. BN er ligeglad med, hvem der betaler, så man kan sagtens benytte et dansk registreret kreditkort og har man først købt et produkt, kan det downloades fra en hvilken somhelst IP-lokation. Jeg har prøvet begge strategier: Dels købte jeg et par e-bøger, mens jeg stadig var i Seattle, dels har jeg en enkelt gang benyttet en gratis udgave af Hotspot Shield fra en computer i Danmark. Det virkede uden problemer (men nedsatte dog nethastigheden drastisk).

Til gengæld er muligheden for at downloade et uddrag (sample) af en bog helt uden begrænsninger. For mange fagbøgers vedkommende er uddraget fuldt tilstrækkeligt til at få fat i bogens pointe. Dog er der en del uddrag, som bare består af indholdsfortegnelsen – lang næse 🙁

Og hvad så med danske bøger? B&N sælger selvsagt ingen dansksprogede bøger, men f.eks. Gyldendal har i deres webshop en række bøger i formatet ePub. Og det er faktisk et format NOOK kan læse (i modsætning til Kindle i øvrigt). Jeg købte en e-bog på g.dk og fik straks en e-mail med et download-link. Det aktiverede jeg i NOOK’ens e-mail app og vupti havde jeg en dansk bog liggende klar! Det var næsten ligeså nemt som at købte direkte fra B&N. Udover Gyldendal sælger også saxo.com, mibook.dk og storybag.dk e-bøger i ePub formatet

Lån af e-bøger

NOOK’en leveres med en særlig Lend Me funktion, som gør det muligt at låne udvalgte bøger ud til andre med en NOOK i en kortere periode. Smart funktion, men ikke særlig anvendelig, når man ikke kender andre med en NOOK!

Til gengæld er det efterhånden muligt at låne e-bøger på danske biblioteker – i mit område gennem ebogsbiblioteket.dk. Udvalget er ikke imponerende, men man kan da finde en klassiker eller to, som man så ikke behøver at købe. Det kræver at man installerer Adobe Digital Editions på sin computer og opretter et Adobe ID. Lånet foregår altså via en PC (eller Mac) og når man så tilslutter NOOK’en til computeren, genkender programmet NOOK’en, hvorefter man kan overføre bøgerne.

Musik og film

Musikafspilleren virker upåklageligt, men NOOK’en bliver næppe min foretrukne mp3-afspiller. Det er den for stor til – og lyden for ordinær. Så er der straks mere idé i at gemme og afspille film på den. Jeg rippede en af mine DVD og konverterede til Android mp4 format. Det giver ikke ligefrem biografoplevelse men billedet er rigeligt stort og skarpt og lyden fin, så det er absolut en måde at tage sin yndlings TV-serie med sig.

Hvis man drømmer om en iPad, men ikke vil betale prisen, kan NOOK Color måske gå an (især hvis man rooter den til Android 3.0), men i længden er man nok bedst tjent med at se sig om efter en egentlig tablet computer. Hvis man gerne vil udnytte de gryende e-bogsmuligheder og samtidig gerne lige vil kunne tjekke e-mails, avisoverskrifter og slå et og andet op på nettet. Så er NOOK Color en veldesignet løsning. Især hvis man godt kan leve uden e-ink skærmens fløjelsbløde lys. Så kan en og anden bare drømme om at avis- og tidsskriftabonnementer engang bliver tilgængelige i Danmark – og ikke mindst danske aviser og tidsskrifter!

13
Aug

The Looking Glass Club

Mørk og hæsblæsende sci-fi thriller anno 2035 med streg under science. Verden af 2035 er tegnet med vægt på landvindinger indenfor informations- og bioteknologi og med mindre fokus på andre parametre (som sociale, politiske, økonomiske og miljømæssige). Der er adskillige overraskende og ukonventionelle tvist undervejs (samt et par af de mere forudsigelige…). Davies mestrer både sin naturvidenskab, plot-maskineriet og har fint fat i persontegningen – selv af en hund! Men ind imelllem er tempoet også så opskruet, at man ikke rigtig får mulighed for at reflektere over de vigtige spørgsmål om bevidsthed og virkelighed, som bogen serverer. Endsige giver sig tid til at gå løs på de 32 gåder i bogen, som kan vinde en £1 mio. !

Der er mange fællestræk med Scarlett Thomas’ “The End of Mr. Y” (2007): Den utilpassede studerende, der drages af en karismatisk mentor, universitetsområde med hemmelige kældergange, uforløst kærlighed, tidsrejser, fælles bevidsthed, parallelle universer og psykofarmaka som adgangsnøgle til disse. I modsætning til f.eks. Dan Lloyds “Radiant Cool” (2004), som har en over 100 sider lang videnskabelig efterskrift, er bogens teori om alting, “Information Relativity”, kun antydet i indledningsnoter til nogle af kapitlerne. Det er ikke helt nok til at få plot-elementerne til at falde troværdigt på plads.

Men alt i alt fornøjelig og intelligent underholdning. Og så er der rigeligt med løse ender til en efterfølger (‘Wonderland’ – den er allerede anonceret).

13
Aug

The Looking Glass Club

Dark and fast-paced sci-fi thriller, anno 2035, stressing the science bit. The world of 2035 is sketched with emphasis on advances in info- and biotech, and with less focus on other factors (such as social, political, economic and environmental). There are several surprising and unconventional plot twists under way (and a few more predictable ones…). Davies masters both his science, plotting and characterisation – even a canine such! But once in a while the pace is inordinate, preventing you from really reflecting on the important issues of consciousness and reality, the book offers. Let alone taking time to have a crack at the 32 puzzles in the book, that can win you a £1M. !

There are many features in common with Scarlett Thomas’ “The End of Mr. Y” (2007): The maladjusted student drawn towards a charismatic mentor, the campus with a secret basement, unfulfilled love, time-travels, common consciousness, parallel universes and psychotropic drugs as the access key to them. In contrast to eg. Dan Lloyd’s “Radiant Cool” (2004), which has an over 100 pages long scientific postscript, this book’s theory of everything, “Information Relativity ” is only hinted at in the opening notes to some of the chapters. It is not quite enough to get the plot-puzzle to fall credibly into place.

But all in all enjoyable, intelligent entertainment. And then there are plenty of loose ends for a sequel (‘Wonderland’ – already announced).

09
Jul

State of the Future

Jerry Glenn’s and Ted Gordon’s State of the Future is always a pleasure to witness.

Great overview from the Millenium Project. In short: We are winning against poverty and armed conflicts and loosing against temperature anomalies and terrorism.

Check out the 15 global challenges at www.millennium-project.org

09
Jul

Stanley Park

I went for a run round Stanley Park. The morning sunlight above, glittering water below, a green wall of trees to my left and the Vancouver skyline as a postcard panorama to my right. Fifteen kilometres of hard-earned joy.

As I followed the fractal twisting and bending of this unfamiliar coastline, it struck me, that this is similar to seeing into the future. You never know what’s around the next corner, but you keep going, because there still it a high probability that the path continues, that you will not fall off the earth, that the next kilometre will be just as enjoyable. Despite all the unpredictability, there is so much, we can know with near-certainty. Enough to keep us going.

[iframe_loader src=”http://www.endomondo.com/embed/workouts?w=nhBCjNnNzag&width=633&height=400″ width=”100%” height=”600″ frameborder=”0″ scrolling=”no”]

07
Jul

Education as a Service

Here is my contribution to the Education Summit at World Future 2011

[prezi id=”o8a6fnm9g-ji” width=”560″ /]

Click on “Start Prezi” above, and use the white arrows below the presentation to advance.

In this, I describe a new kind of educational institutions where:

Technology embraces both cognitive, emotional and social aspects of learning.

Environments are social, informal, diverse and supports individuals and groups.

Professional teachers serve the individual learner.